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Il boom delle auto elettriche dà il via a una corsa per il cobalto in Congo

Il boom delle auto elettriche dà il via a una corsa per il cobalto in Congo

Il boom delle auto elettriche dà il via a una corsa per il cobalto in Congo

“Gli acquirenti occidentali stanno diventando attenti alle cattive condizioni di lavoro dei minatori…”

Nelle strade di Kolwezi, una città mineraria nella Repubblica Democratica del Congo, enormi cartelloni pubblicitari pubblicizzano pacchetti dati di telefoni cellulari “esecutivi”, pochi gigabyte per pochi dollari. Sono popolari non solo con i tipi adatti mostrati sui cartelloni; vendono anche a uomini più rozzamente vestiti che lavorano in rozze miniere “artigianali”, che usano i dati per controllare il prezzo del cobalto. 

“Ogni giorno guardiamo al lme “, dice Claude Mwansa, un minatore che vive a Kapata, un quartiere in cui la maggior parte delle persone lavora nel settore minerario. Intende il London Metal Exchange, dove viene scambiato il cobalto.

Il prezzo è salito da $ 30.000 per tonnellata a gennaio a quasi $ 52.000. Il motivo è il crescente ottimismo sulle auto elettriche. 

Le case automobilistiche stanno fissando obiettivi di vendita ambiziosi. Joe Biden, presidente dell’America, prevede di sostituire la flotta di veicoli del governo con veicoli elettrici. Tutto ciò richiede cobalto per le batterie e il 75% del metallo viene estratto in Congo. Soddisfare la domanda non sarà facile.

In termini di valore, fino al 90% del cobalto estratto in Congo proviene da aziende industriali come Glencore, un commerciante anglo-svizzero, e China Molybdenum, un’impresa statale cinese, che utilizza metodi moderni per perforare e raffinare il minerale. Il resto viene da minatori come il signor Mwansa, che scavano principalmente a mano su terreni detenuti da cooperative, oppure illegalmente, su terreni di proprietà, diciamo, di imprese industriali.

Vendono principalmente a intermediari cinesi che gestiscono “depositi” che costeggiano la strada principale fuori da Kolwezi, dove eseguono la lavorazione di base e poi trasportano il minerale in Sud Africa o Tanzania, per essere spedito in Cina.

Tuttavia, in termini di occupazione, l’estrazione artigianale supera quella industrialeLe due miniere di Glencore danno lavoro a circa 15.000 persone; più di 200.000 possono lavorare su siti artigianali. I “Creuseurs” lavorano in fosse scavate a mano, usando pale e picconi per estrarre il minerale. 

Viene trasportato sulla testa delle persone ai fiumi per essere lavato e trasportato in moto. Gli incidenti sono comuni. I pozzi crollano; le pompe che rinfrescano l’aria si guastano. 

Ma i soldi sono buoni, per gli standard congolesi. Lavorando tre o quattro giorni alla settimana (tutto ciò che la maggior parte può gestire fisicamente), un minatore può guadagnare 100.000 franchi congolesi ($ 50). La maggior parte dei congolesi vive con meno di 2 dollari al giorno.

La maggior parte degli acquirenti, tuttavia, vuole avere poco a che fare con l’estrazione artigianale, a causa delle cattive condizioni di lavoro e dell’uso del lavoro minorile. Apple e Tesla sono tra coloro che sono stati citati in giudizio in America per aver utilizzato cobalto estratto illegalmente sulla proprietà di Glencore da bambini che poi in seguito sono morti (Glencore non è un imputato). 

Le aziende sostengono che il caso dovrebbe essere archiviato e non dovrebbero essere ritenute responsabili delle condizioni dei lavoratori che hanno estratto il cobalto che hanno acquistato in una catena di approvvigionamento globale, di cui era difficile risalire alla provenienza. 

Sebbene alcune aziende di elettronica abbiano smesso di usare il cobalto congolese, le case automobilistiche hanno poca scelta: nessun altro produce così tanto. 

Tesla ha promesso, ma finora non è riuscita, di estrarre il cobalto dalle sue batterie. L’anno scorso è stato raggiunto un accordo con Glencore per l’acquisto di cobalto “certificato”.

Glencore dice che non vende cobalto artigianale ma “riconosce la legittimità” della pratica. Sostiene la “Fair Cobalt Alliance”, che cerca di migliorare le condizioni nelle miniere artigianali. Ma in pratica le grandi aziende hanno cercato di isolare l’industria. I minatori si lamentano del fatto che sono state erette mura e sono state assunte guardie per tenerli lontani dai siti che dicono essere loro. Alcuni ora si arrampicano sui muri per raggiungere il mio di notte.

  • Il governo del Congo ha la sua soluzione:

Il 31 marzo Gecamines, la società mineraria statale, ha annunciato l’avvio delle operazioni di un’impresa statale con un monopolio legale su tutto il cobalto artigianale. Questo, dice, aiuterà a regolare le condizioni nelle miniere e anche ad aumentare le entrate. 

Trafigura, un commerciante di materie prime con sede a Singapore, afferma che aiuterà a vendere la produzione, che sarà certificata da una ong come esente da lavoro minorile. I soldati hanno bloccato le miniere artigianali da quando il piano è stato annunciato per la prima volta nel 2019.

I minatori di Kapata dicono che tutto ciò che vogliono è un mercato libero. “Ci sono troppe mafie qui”, dice Mwansa. Temono che la nuova azienda statale possa essere una scusa per i funzionari per estorcere altre tangenti. “Il governo vuole solo rubare”, dice Bernard Tshibangica, un altro minatore. Ma gli acquirenti, alla disperata ricerca di cobalto non contaminato dal lavoro minorile, potrebbero vederla diversamente. 

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